Falcon Heavy môže výrazne pomôcť pri ťažbe asteroidov

osirisRexc28. februára 2018 – Ťažba z asteroidov vyžaduje viac, ako samotné dolovanie surovín a ich dopravu na Zem. Najprv sa musí nájsť vhodný asteroid a spôsob, ako sa na asteroid dopraviť a pristáť na ňom. Dostupnosť asteroidov zo Zeme sa v prvom priblížení vyjadruje rozdielom rýchlostí, takzvaným “delta-v”, ktorá je pre kozmickú sondu potrebná aby sa dostala k danému asteroidu. Blízkozemské asteroidy majú delta-v v rozmedzí 4 až 30 kilometrov za sekundu. Doterajšie nosné rakety boli schopné dostať sa k asteroidom iba do delta-v menej ako 5 km/s, napríklad sondy Hayabusa (JAXA) alebo OSIRIS-REx (NASA). Zároveň je ekonomické letieť iba k asteroidom, ktoré sú dostatočne hmotné, aby bola ich ťažba finančne rentabilná, táto veľkostná hranica je približne 100 metrov.

Astrofyzik Martin Elvis z Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics na výročnej konferencii American Association for the Advancement of Science (AAAS) v Austine prezentoval, že namiesto pár desiatok vhodných asteroidov, ktoré boli doteraz v dosahu, môže Falcon Heavy dopraviť sondy k stovkám vhodných blízkozemských asteroidom. Falcon Heavy, vyrábaná súkromnou spoločnosťou SpaceX, prvýkrát vyštartovala 6. februára 2018. Falcon Heavy je niekoľkonásobne lacnejší nosič ako jeho doteraz najsilnejšia alternatíva Delta IV Heavy, ktorá však na obežnú dráhu dopraví iba polovicu nákladu. Teoretická výnosnosť ťažby z asteroidov by sa pri letoch Falcon Heavy zvýšila rapídnym nárastom dostupných asteroidov na 150 miliárd amerických dolárov. Falcon Heavy by tak mohol byť užitočnejší pre cesty k asteroidom, ako pre silne proklamovanú cestu ľudí na Mars.

Samotná ťažba je však stále otázkou budúcnosti, nakoľko okrem technických otázok a dopravy nie sú doriešené právne aspekty, medzinárodné dohody, regulácia ťažby a vlastnícke práva surovín z asteroidov. Martin Elvis zároveň dodal, že napriek úsiliu pri vývoji technológií a nosičov sa zabúda na samotné asteroidy a ich skúmanie. Na ťažbu je totiž vhodných iba 10% asteroidov – tých, čo obsahujú ťažké kovy a vodu. Ťažké kovy sú predovšetkým zlato, platina, nikel a kobalt. Voda je zaujímavá surovina pre ľudské posádky a zároveň zdrojom vodíka a kyslíka, ktoré sa používajú ako palivo. Preto bude dôležité okrem technológie rozvíjať aj takzvaný “asteroid prospecting”. Spoločnosť Deep Space Industries napríklad spolupracuje s Luxemburgskou vládou na financovaní malého satelitu Prospector-X, ktorý by zblízka skúmal fyzikálne vlastnosti asteroidov. Projekt už získal dva technologické granty od NASA. Elvis predpokladá, že v budúcnosti bude rásť záujem o aplikovaných astronómov a nové študijné programy, ktoré by pre ťažobné spoločnosti vychovali generáciu expertov na asteroidy.